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軟體放「雲端」,企業節能減成本


雲端運算(cloud computing)是什麼?對科技業者或熟悉網路應用的人來說,這是令人興奮的新概念;但對於更多企業和個人用戶而言,這個詞就和它名稱一樣:藏身雲霧之間,若隱若現,看不清輪廓……

研究機構 Forrester Research 首席分析師詹姆斯‧史塔騰(James Staten)指出,雲端運 算這個概念代表的是抽象的運算中心,利用高度彈性及完善的電腦基礎建設等特性,提供企業或個人使用者所需的應用程式,並依據使用資源的多寡計費。

資策會資深產業分析師兼資深經理翁偉修認為,「雲端」的名稱應與其運算特性有關:首先,所提供的資訊、服務都是放在遠端,因而以雲比擬遠端;其次,雲是大家都能看得到的,也可用來比喻資料或服務的可以取用;最後則是因為雲有不斷變化的特性,用以表示雲端運算提供的功能是可擴張的。

企業不必花大錢買商用軟體
雲端運算是從網路服務衍生而來,早期應用非常單純,由使用者透過網路連線取得服務,供應廠商也局限於網路服務提供(ISP)廠商(例如中華電信)。

接著由於網路使用日漸普及、頻寬愈來愈大;網通、光纖技術不斷進步等因素;再加上全球化趨勢,將企業或個人作業導向分散化運作——即便分散在世界各地不同的點,也能透過網路連結、共同作業——於是就有企業索性把服務或應用程式放在遠端(廠商端),讓使用者可透過網路立即使用服務。

遠端服務可大致分做兩類,一類以應用為主,企業無須購買一整套軟體,而是以網路存取或訂閱方式,使用架在供應商伺服器裡的軟體,亦即所謂的軟體即服務(SaaS)。

另一類則是以IT基礎設施的應用為主,企業無須在內部增設儲存空間(或機房),而是將資料存放於廠商提供的儲存空間;廠商則等於為企業提供備援服務、甚至可以再在資料中心(internet beta center)做異地備援,避免企業總部資料,遇上地震等天災而受損。

「雲端運算其實就是一種綠色運算,」翁偉修指出,它之所以漸漸受到重視及採納,主要是基於節能、省成本的特性。  2008 上半年油價飆漲,使得節能省電、環保相關議題備受 關切,部分企業為了承擔社會責任、趕上環保趨勢,也開始重視減碳、減省成本。

雲端運算適時地提供了這樣的協助,讓企業無須養機房,而能將資料與服務,都集中在遠端廠商端,連帶可以節約原本的水電支出,就和鼓勵共乘,減少開車以省油錢是相同的道理。

2008 下半年發生的金融風暴,也對雲端運算有推波助瀾的效果,促使企業對於成本支出(包括資訊科技在內)的態度更審慎,開始考慮以更節省的方案進行、甚或取代原訂要自行投資開發的計畫。

例如,對企業來說,建置軟體原本就是一筆不小的支出(除了購買成本之外,還有每年例行的維護費用),而雲端運算等於是向廠商租用軟體的概念,由他們負責維護。兩相權衡之後,雲端運算其實是比較划算的。「現在還只是一個開端,但在未來 5 年內,可以想見雲端運算只會愈來愈重要,」翁偉修表示。

公司不用維持機房,省水電省空間

雲端運算的許多應用,最早是由Google率先做出,因而吸引IBM、亞馬遜(Amazon)等資訊大廠跟進。

Amazon 主業原是網路購書服務,其後又延伸至書籍以外的諸多商品及服務,如今則是開始採行 架構即服務(IaaS)概念,開發新的業務。 IaaS 是把虛擬化(virtualization)的概念應用於遠端上,先是在企業內部的伺服器上,安裝虛擬軟體,使得一台伺服器模擬成數台的功能;接著再將遠端伺服器虛擬成近端,這樣使用者就不需考慮資料應該放在遠端或近端的問題了。

Amazon就是以 IaaS 的概念,在遠端提供企業基礎設施(例如儲存空間、運算資源,使企業可以省下維持實體機房恆溫的水電費和空間)。這項新業務也驗證了雲端運算應用正當紅,以及愈來愈多企業渴望躍上雲端的趨勢。

不過,雲端運算還是有其困難點和限制,亦即企業在導入時,對於其可靠性和穩定性的疑慮。

可靠性指的是資安保密,當企業將重要資料交由其他廠商備份、保管時,難免會擔心資料外洩;穩定性則是指,當服務是透過網路取得,若碰上伺服器另一端當機或網路堵塞,當下或許會覺得服務(軟體)還是擺在自家比較安心。此外,企業一旦使用雲端運算服務,如何與既有軟體整合,也是後續要密切留意的議題。

在雲端氣勢增強、效應逐漸發酵之下,許多企業紛紛開始思考,如何將業務「雲端化」,期望以此新機制號召、吸引新用戶,同時也達成業者之間的合作。「由於參與的業者只會愈來愈多,究竟誰能吃下大餅,就要看誰提出的概念有特色,」翁偉修強調。