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年輕時喜歡半夜不睡覺?現在不注意,以後會後悔的事

加州大學研究教授、作家 洪蘭
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人生究竟怎樣過才能輕鬆自在,而不陷入大腦製造出的各種謬誤?洪蘭要以深入淺出的筆觸,解釋人生中關於「腦科學」的各種疑問。

我在改期末考卷子時,發現學生整體的表現不及以往的好。

年輕人的通病:半夜不睡覺,一早大腦無法運作

教學沒有成果,老師要檢討,所以我去找了學生談,結果發現大部分的理由是前一晚沒有睡好,一個甚至說,他的大腦在早上 8 點鐘無法運作。

原來現在的學生已經習慣了晚上不睡覺,徹夜上網,等到天亮,別人去上班了,他們才去睡。因此期末考排在早晨 8 點,便考不好了。我聽了很不安,因為他們不了解,年輕時的睡眠品質會影響他們老了以後的認知能力

在所有的遺憾中,無知所造成不可逆轉的後果是最令人扼腕的,台灣早期的烏腳病是因為不知道砷毒的厲害,村民喝了有砷的井水;很多農民有白內障,因為不知強烈陽光對眼睛有害;最近的研究在追蹤受試者 22 年和 28 年後都發現,年輕時的睡眠品質會造成類澱粉蛋白(Beta amyloi)在神經細胞上的沉積,增加年老後失智症的機率。失智是個很可怕的病,哪怕只有一點點的可能性,都不應該去冒險,豈可為一時的任性,換得沒有尊嚴的老去?

正常睡眠的好處:幫助記憶,延緩認知功能老化

神經科學家很早就知道睡眠直接影響學習,睡眠時,大腦修補受損的神經細胞和組織;腦脊液與間質液的交換將大腦運作時所累積的代謝廢物運走(老鼠實驗顯示,睡眠時,類澱粉蛋白的清除功能增加 60%);分泌血清張素、正腎上腺素(此兩者跟學習有關)和生長激素(嬰兒如果今天睡得比平常多,48 小時後會長高一點)。如果缺乏睡眠(尤其是作夢的速眼運動睡眠)影響注意力和執行能力,使反應速度變慢。

正常的睡眠可以幫助記憶的穩定(consolidation),整合白天所發生的訊息,促進創造力的激發和解決問題的能力。最主要是良好的睡眠可以延緩甚至翻轉認知功能的老化,提升情緒,減少憂鬱症的發生

目前至少有 8 個實驗發現睡眠品質和半夜醒來的次數(睡眠的片斷性),可以預測多年後的認知失功能,5 個研究報告與阿茲海默症有關。姑且不論這些實驗的設計是否有瑕疵、缺少控制組,至少它們都一致指出睡眠可以幫助認知整體的功能。

尤其在慢波睡眠(slow wave sleep, SWS)階段,海馬迴與額葉對話,重新整理白天發生的事,增進神經突觸的可塑性,使記憶網路更綿密。睡眠如果不是這麼重要,演化怎麼會讓我們花這麼多時間去睡覺?(一個人如果活到 85 歲,他就花了 25 萬個小時或 1 萬天在睡眠上)。

睡眠來自演化的機制,年輕時就該注意

睡眠研究的先驅,芝加哥大學的 Alan Rechtschaffen 教授說得好,如果睡眠不是有這麼關鍵性的功能,它就是演化犯的最大錯誤。

大腦有可塑性,但不喜歡一直變動,因改變耗費資源,且多變易多錯,例如一直更改睡眠周期,會影響褪黑激素的分泌,增加乳癌的機率。

人不要做會使自己後悔的事,年輕時,生活規律,有節制,盡量保護自己的大腦,不要老時後悔莫及。

(本文出自《從大腦看人生》天下文化出版)